Детство Айвазовского проходило в обстановке, будившей его воображение. По морю в Феодосию из Греции и Турции приходили смоленые рыбацкие фелюги, а иногда бросали якоря на рейде огромные белокрылые красавцы - боевые корабли Черноморского флота.

Среди них был, конечно, и бриг "Меркурий", слава о недавнем, совершенно невероятном подвиге которого облетела весь мир и ярко запечатлелась в детской памяти Айвазовского. С детства мечтал Айвазовский о подвигах народных героев.

На склоне лет он писал: "Первые картины, виденные мною, когда во мне разгоралась искра пламенной любви к живописи, были литографии, изображающие подвиги героев в исходе двадцатых годов, сражающихся с турками за освобождение Греции. Впоследствии я узнал, что сочувствие грекам, свергающим турецкое иго, высказывали тогда все поэты Европы: Байрон, Пушкин, Гюго, Ламартин…

Мысль об этой великой стране часто посещала меня в виде битв на суше и на море". Полотно «Корабль у берега» изображает штормовое море и корабль, борющийся со стихией. Весь передний план картины корабли на море заполнен валами пенящихся волн, набегающих чередой на пологий берег.

Разбиваясь о прибрежные камни, вода искрится и переливается разными цветами радуги. Синее небо уже проглядывает кое-где сквозь клубящиеся облака, и нам становится понятно, что буря понемногу затихает. Сквозь рокот моря все громче слышны крики чаек. На фоне хмурого неба мы видим изящный силуэт корабля, сопротивляющегося стихии.

Шквалистый ветер еще теребит его паруса и снасти, но корабль держится уверенно – все самое страшное уже позади. Полотно является довольно сдержанным с точки зрения живописных эффектов – оно выдержано в зеленовато-серебристых тонах, – но количество оттенков, передающих освещение волны, не может не восхищать.

Светлая палитра красок придает картине жизнеутверждающее, оптимистичное настроение. Образ моря в ней неразрывно связан с радостью победы над мощными силами, противостоящими человеку.